Le plastique «rend les garçons féminins»

« Les produits chimiques utilisés dans les plastiques féminisent les cerveaux des petits garçons », selon le Daily Mail. Le journal affirme que les garçons qui sont exposés à de fortes doses de phtalates dans l’utérus sont moins susceptibles de jouer avec des jouets mâles ou de participer Jeux. Les phtalates sont une famille de produits chimiques trouvés dans les rideaux de douche en PVC et les revêtements de sol en vinyle.

La recherche derrière ces nouvelles a comparé la concentration de phtalate dans l’urine des femmes enceintes à savoir si les habitudes de jeu de leurs enfants étaient typiquement masculines ou féminines à l’âge de quatre à sept ans. Cependant, l’étude n’a porté que sur un petit nombre d’enfants et parmi ceux qui ont été invités à participer, seule la moitié a répondu. De plus, la concentration de phtalate n’a été mesurée qu’une seule fois pendant la grossesse. Ces limitations signifient que les preuves de cette étude sont trop faibles pour former des conclusions définitives.

Les parents ne devraient pas être préoccupés par les rapports de phtalates «sexistes» qui affectent le cerveau ou les habitudes de leurs enfants.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été menée par Shanna H Swan et des collègues de l’Université de Rochester, New York, et d’autres institutions aux États-Unis et au Royaume-Uni. L’étude a été financée par des subventions de l’Environmental Protection Agency des États-Unis, des National Institutes of Health aux États-Unis et de l’État de l’Iowa. L’étude a été publiée dans l’International Journal of Andrology, revue par des pairs.

Bien que la BBC, le Daily Telegraph et le Daily Mail aient rapporté avec précision la taille de l’échantillon et les principaux résultats de l’étude, aucun ne mentionne la limite la plus importante: très peu de l’échantillon initial a participé aux sessions de recherche de suivi. Lorsqu’ils sont considérés isolément, les éléments de preuve recueillis auprès de ce petit nombre ont peu de chances d’être représentatifs de l’ensemble de l’échantillon.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une petite étude de cohorte qui a examiné comment les fonctions cérébrales et le développement des garçons sont affectés par l’exposition du fœtus aux produits phtaliques. Des études animales ont déjà démontré que l’exposition fœtale à de tels «anti-androgènes» chez le rat conduit à un comportement moins masculin.

Une étude de cohorte est généralement une forme d’étude fiable pour évaluer la relation entre la cause et l’effet. Cependant, cette étude de cohorte a plusieurs limites, principalement sa petite taille. Seulement 74 garçons et 71 filles ont été évalués, ce qui représente 45% de ceux qui ont été invités à participer. Il est également difficile d’attribuer l’exposition aux phthalates à la cause du comportement sexuel des enfants en raison de nombreux facteurs de confusion possibles qui n’ont pas été pris en compte.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont contacté des couples ayant participé à l’étude Study for Future Families, qui a recruté des femmes enceintes et leurs partenaires entre 2002 et 2005. Ils ont alors rempli un questionnaire et donné un échantillon d’urine, utilisé dans cette dernière étude pour mesurer concentration de phtalate. Aux fins de cette étude, les femmes ont été contactées lorsque leur enfant avait entre quatre et sept ans.

Les chercheurs ont examiné comment la concentration de phthalate de la mère au milieu de la grossesse était liée au comportement sexuel de l’enfant. Le comportement de l’enfant a été signalé par les parents en utilisant une liste de 24 activités, caractéristiques de l’enfant et éléments (par exemple, le type de jouets). La moitié des entrées listées étaient considérées comme féminines et moitié masculines. Une échelle d’attitude parentale a également été utilisée pour prendre en compte les facteurs qui ont pu influencer le choix du jeu des enfants, tels que le type de jouets disponibles dans leur foyer et l’attitude des parents envers les garçons jouant avec des jouets.

Le plan de l’étude avait des points forts en ce sens qu’il utilisait une échelle validée pour évaluer le comportement des enfants selon le genre et tenait également compte de la manière dont les attitudes des parents pouvaient avoir influencé ce comportement. Les chercheurs ont examiné divers facteurs de confusion possibles, notamment la fonction rénale de la mère, le sexe et l’âge de l’enfant, la scolarité des parents, le nombre et le sexe des frères et sœurs, l’ethnicité et les attitudes parentales lors de l’évaluation du comportement sexospécifique. .

Cependant, on en sait peu sur les effets des phtalates chez les humains, et comme le comportement de jeu des enfants est susceptible d’être complexe et affecté par de nombreux facteurs, il existe probablement de nombreux autres facteurs de confusion qui n’ont pas été pris en compte. En outre, mesurer les phtalates dans l’urine à un moment donné pendant la grossesse n’est pas une indication fiable des niveaux d’exposition au cours du temps, ce qui peut être très variable.

Fait important, les chercheurs n’ont reçu que des questionnaires remplis auprès de 45% des familles qui leur ont été envoyées (150/334). Ce taux de suivi est faible et limite les résultats d’une étude de cohorte dont la taille de l’échantillon était petite au départ. On ne sait pas non plus exactement quelle proportion de l’étude Study for Future Families originale représente.

Quels ont été les résultats de base?

La recherche a révélé que des concentrations plus élevées de certains produits chimiques phtalates dans l’urine des femmes enceintes étaient associées à un score de comportement moins masculin chez les garçons. Aucune relation n’a été observée entre les concentrations d’autres produits chimiques phtalates et les comportements des garçons, ou entre les produits chimiques phtalates et le comportement des filles.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que leurs données, «bien que basées sur un petit échantillon», suggèrent que l’exposition aux phtalates dans l’utérus peut être associée à un comportement de jeu moins masculin chez les garçons.

Conclusion

Cette recherche a tenté de répondre à la question de savoir comment l’exposition aux phtalates peut affecter le comportement de jeu de genre. Cependant, il y a des limites importantes à l’étude et les preuves sont trop faibles pour former des conclusions définitives sur la relation.

L’étude de cohorte était très petite et représentait moins de la moitié des familles admissibles. À ce titre, les résultats doivent être interprétés avec prudence et ne sont probablement pas représentatifs de l’ensemble de l’échantillon concentration. Si la cohorte entière avait été incluse, les résultats auraient pu être différents.

Les effets des phtalates sur les humains sont peu connus, et le jeu des enfants est un comportement complexe susceptible d’être affecté par une grande variété de facteurs. Compte tenu de leur complexité, les deux domaines d’intérêt sont susceptibles d’être confondus par des facteurs qui n’ont pas été pris en compte.

Une mesure unique de l’exposition de la mère au phtalate ne donne aucune indication sur son exposition sur une plus longue période, qui peut être variable, ou sur l’exposition directe de l’enfant pendant sa propre vie.

L’association significative chez les garçons a été vue pour seulement quelques produits chimiques de phtalate et pas d’autres.

L’étude a effectué plusieurs tests statistiques, ce qui augmente la possibilité que des résultats significatifs seront trouvés par hasard.

Les implications de cette recherche sont actuellement limitées. Sans recherches approfondies, il n’y a pas de preuve précise de l’influence que les phtalates pourraient avoir sur le jeu et le comportement des genres ou sur les types de plastiques susceptibles de donner la plus forte exposition.